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谷歌Cardboard诞生内幕:“廉价”背后的野心
发表时间:2015年6月2日 09:07 来源:网易科技 责任编辑:王鹏

据《连线》网站报道,大卫· 兹(David Coz)在谷歌的巴黎办公室工作,但他真正想去的地方是硅谷的总部。

去年春天,出生于法国的 兹前往谷歌的山景城总部,希望向那里的人推介他的全新项目。 兹将项目原型向大约10至15个人进行了展示,其中之一是克里斯丁·普拉格曼(Christian Plagemann),这位谷歌科学家正在进行的研究方向是全新消费类电子设备界面。 兹展示的原型是:用硬纸板做成的虚拟现实眼镜。

普拉格曼被 兹的展示迷住了,他惊叹于这种奇思妙想——仅仅借助硬纸板便完成了产品。他说服后者将原型成品留下一个,然后,他将其带到谷歌高层面前,包括CEO拉里·佩奇(Larry Page)以及工程副总裁桑德尔·皮蔡(Sundar Pichai)。

2个月后,皮蔡在旧金山的谷歌年度开发者大会上向世人展示了该项目,公司向现场数千名开发者分发了该硬纸板做成的头戴式设备。这看起来似乎有点古怪,因为在这种场合,公司通常赠送的是各类智能手机、平板电脑或其他电子设备。然而,一年之后,凭借这款不可思议的低价产品,谷歌希望能够为整个科技世界带来改变。

兹如愿以偿的来到了谷歌总部,他、普拉格曼以及其他共同创建了Cardboard的巴黎同事一同加入到谷歌虚拟现实团队。去年12月,他们说服一些3D视觉方面的专家加入,包括史蒂夫·塞茨(Steve Seitz),这位华盛顿大学的教授曾经负责过微软称之为“Photosynth”的全景照片应用;还有约翰·威利(John Wiley),他此前曾经负责过谷歌搜索引擎的视觉设计。团队将复杂的虚拟现实技术变得更加易于接受,使得谷歌在此方面能够与Facebook、微软及其他公司展开竞争。

上周四,在今年的谷歌I/O开发者大会上,团队带头人克莱·巴沃尔(Clay Bavor)介绍了全新版本的Cardboard。其后,他介绍了公司的全新产品——一种由16台摄像机组成的设备,能够拍摄360度全景视频,通过对应软件的转换,视频可以为Cardboard用户带来某种沉浸式体验。公司将上述设备称之为“Jump”虚拟现实平台,并表示GoPro将于今年夏季提供配套的摄像机。所有这一切仅仅是铺垫,公司的野心不止于此。巴沃尔表示,他们将会为用户带去的将远远超越Cardboard。

VR狂热分子

谷歌Cardboard的崛起显示出公司不同寻常的运营风格。在巴黎, 兹和亨利为谷歌文化学院工作,该机构旨在帮助博物馆及其他机构将它们的艺术藏品进行在线展示。他们的硬纸板眼镜在当时属于一个“20%项目”。在该机构的谷歌员工每周拿出一天——也就是20%的工作时间——进行各种奇思妙想,这就是“20%”的由来。

该项目的诞生得益于他们观看的一小段YouTube视频,这是由无人机拍摄的3D视频,而他们当时没有相应的设备可以观看,在众多尝试中,他们一度想要利用手机临时拼凑出用于观看的设备,这就是Cardboard最初的故事。

过去,某些“20%项目”脱颖而出,成为相当有影响力的产品,例如Gmail和AdSense。但是,即便在谷歌,由拼凑硬纸板的一群法国人转变为装备精良的虚拟现实团队,这仍属一个极端案例,让那些觉得该领域必定高大上的人感到错愕不已。

去年春季,在普拉格曼将硬纸板眼镜展示给谷歌智囊团看过之后,有人建议他找巴沃尔谈谈。巴沃尔是产品管理副总裁,负责Gmail、GoogleDocs、Google Drive以及Google Apps的用户界面设计工作。但在公司内部,他以一个“虚拟现实狂热分子”而闻名。

有些孩子气的巴沃尔曾经试验过虚拟现实与“远端临场”技术。在12岁时,他便通过老旧的苹果Hypercard程序创造出一个自家的全景图。

在巴沃尔的领导下,团队成员将硬纸板眼镜变成了已经有100万人在使用的产品,这使得Cardboard成为有史以来最为成功的虚拟现实产品。关键是,通过谷歌的设计,任何人都可以通过Cardboard制作自己的眼镜,只需在前面配上两只镜头,后面插入手机即可。通过手机上的应用播放立体影像,人们可以获得说得过去的虚拟现实体验。

随着项目的日渐壮大,团队招募了更多摄像头设计师,还有施泰茨以及他的团队。巴沃尔拒绝透露那些协助Cardboard和Jump项目工作的外部公司信息,但依据《华尔街日报》的报道,团队正在打造“针对虚拟现实应用的安卓系统”。这意味着该系统将运行于全新硬件之上,而不是现在的Cardboard。

恰当的时机

谷歌在虚拟现实方面的努力使其逐渐能够与Facebook并驾齐驱,后者在去年春季收购了这方面的初创公司Oculus,其Rift头戴式设备有望于今年晚些时候推出。但谷歌同时也将注意力放在了“增强现实”方面,这也是微软的全息眼镜Hololens所涉足的领域。此外,除了备受争议的Google Glass,该公司还向增强现实领域初创公司Magic Leap投入5.42亿美元。巴沃尔表示,他为交易的达成做了很多工作。

增强现实系统——或者称之为“全息”——是在用户眼中的真实世界基础上叠加3D图像。该技术有望为用户提供一种使用计算机的全新途径,例如在墙上显示Skype电话窗口。此外,其还能改变我们观看电影以及玩游戏的方式。设计师或工程师也有望利用该技术更好的创建实际的事物。而虚拟现实技术则是让用户抛开一切现实,完全沉浸于一个假想的世界中,这种技术更适合游戏、教育以及培训领域。周四,谷歌推出了Expeditions,其可以帮助学生在虚拟环境中参观威尼斯或长城。这曾经是 兹和亨利在巴黎时的心愿。

巴沃尔表示,这代表了虚拟现实技术目前最可行的应用前景。但在Facebook眼中,该技术却代表了一种全球交流的方式。虽然前路漫漫,但无论Facebook、谷歌还是其他公司正在朝着正确的方向前进。而Cardboard则是一个在恰当的时间出现的恰当产品。

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